Entre les noms de Jay Rayner, Ruby Turner et Georgie Fame et les dédicaces à des légendes du jazz comme Sun Ra et Art Blakey, il y avait étonnamment peu de choses pour capter mon imagination au Festival international de jazz Gateshead de cette année. Bien sûr, le line-up n’était pas moins stellaire que d’habitude, et il reste peu de salles de concert au Royaume-Uni avec la gamme et la qualité des espaces de performance que l’on trouve chez Sage Gateshead.

Une belle surprise

Mais ce n’était que le dernier concert du programme, avec le dernier ensemble d’Arve Henriksen, ce qui m’a vraiment frappé comme un must à voir ». Sur cette base, j’ai pris la décision inhabituelle de ramener mon expérience du festival de 2018 à cet événement unique, et il s’est avéré que c’était une décision qui m’a récompensé.
Avant le début de l’événement principal, il y avait un hors d’œuvre intéressant de Belgique. SCHNTZL, un duo excentrique composé du pianiste Hendrik Lasure et du batteur Casper Van De Velde, a trouvé des perspectives rafraîchissantes sur ce territoire bien foulé entre la composition et l’improvisation. Étant donné les avis enthousiastes de l’Europe continentale, j’ai été surpris d’apprendre que c’était leurs débuts au Royaume-Uni, et comme pour ajouter à l’intrigue entourant le nom du groupe, le charleston de Van der Velde ressemblait étrangement à une rôtisserie de kebab verticale.

Avec une histoire musicale commune remontant à leurs pré-adolescents, les liens musicaux étroits du duo étaient évidents à chaque virage. En descendant quelques affluents musicaux inattendus, ils se sont inspirés d’influences très diverses mais vaguement liées, notamment le minimalisme classique de Steve Reich et Charlemagne Palestine, la musique électronique ancienne de John Cage et Morton Subotnick et le minimalisme jazz contemporain de Nik Bärtsch et Don Li. Bien que pas entièrement sans ses longeurs, j’ai trouvé le seul morceau de 40 minutes qui représentait la majeure partie de leur court métrage étrangement irrésistible et j’aimerais en entendre plus.

Si l’on peut dire que SCHNTZL suit certaines traditions bien établies, le groupe d’Henriksen peut à juste titre prétendre être à l’origine d’un mouvement entièrement nouveau. N’étant plus une étoile montante du nouveau jazz européen, le trompettiste vient d’avoir 50 ans et élargit les horizons de la musique depuis près de deux décennies. Du post-rock énergique avec Motorpsycho et Supersilent aux incursions dans la musique ancienne avec Trio Mediaeval et de nombreuses collaborations avec le héros de la pop artistique David Sylvian, la sonorité éthérée brûlée d’Henriksen est indubitable. Lui et Jan Bang (électronique) sont tous les deux apparus au tout premier GIJF en 2005 pour une performance « in the round » dont les spectateurs se souviennent encore très bien, et cette fois autour d’Erik Honoré (électronique) et Eyvind Aarset (guitare, électronique) ont rejoint le groupe.

Les lignes de vue dégagées et l’intimité relative de Sage 2 ont fourni un espace idéal pour apprécier les paysages sonores sombres et complexes du groupe. Les timbres de l’autre monde d’Henriksen – quelque part entre le boisé du shakuhachi japonais et le pitch-bending de l’ocarina – sont peut-être la caractéristique de sa musique qui divise le plus le public du jazz. Les comparaisons avec Jon Hassell et Ben Neill semblent souvent inévitables, et peut-être même plus que le compatriote Nils Petter Molvær. La musique d’Henriksen embrasse cette marque particulièrement influente de musique d’ambiance qui a suivi On Land (1982) de Brian Eno.
Pourtant, malgré la maîtrise incontestée de l’électronique du groupe, plusieurs passages puissants de magie acoustique pure ont été mis en relief. Le phrasé lyrique de la trompette de poche d’Henriksen portait la chaleur humaine de feu Don Cherry, un bref passage de ballade de trompette en sourdine ne pouvait pas venir d’un autre endroit que Miles classique des années 50, et bien qu’un goût acquis de la voix de soprano d’Henriksen ne manque jamais de m’émouvoir.
Ils n’ont pas suivi de manière rigide l’ordre de passage du récent album Towards Language (Rune Grammofon, 2017). Le baume sonore apaisant de Patient Zero était instantanément séduisant et ailleurs, les sillons langoureux de Groundswell et la ballade mélancolique de Hibernal étaient particulièrement bons. Mais ce sont les passages improvisés qui exercent la fascination la plus forte, et alors que l’album est un produit poli et presque sans défaut, cette performance est plus grossièrement taillée.

Mention spéciale à Bang et Honoré, directeurs musicaux du prestigieux festival Punkt de Norvège et maîtres du collage sonore onirique et légèrement dérangeant. Ce n’est qu’en les voyant de près que l’on commence à apprécier pleinement leur art alchimique. Perché derrière une masse de fils, d’écrans et de tables de mixage, le couple a échantillonné et traité avec ferveur le matériel source fourni en temps réel par Henriksen et Aarset. Les bribes faisaient souvent écho aux solistes instantanément, avant d’être délibérément dégradées et re-contextualisées dans un processus de régénération et de renouvellement continus.

J’ai été frappé par le fait que, bien plus que l’improvisation « old school » ou le free jazz, c’est l’utilisation créative de l’électronique en direct qui est aujourd’hui la véritable frontière de la musique improvisée. Avec de nouveaux univers sonores apparemment illimités qui attendent d’être exploités, le seul facteur limitatif est l’imagination. Le groupe d’Henriksen ne manquait ni de talent ni d’imagination, et bien que ce soit ma seule exposition au GIJF 2018, le concert se classera parmi les meilleurs que j’ai entendus.

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