Le Sun Ra Arkestra, le pianiste Alexander Hawkins et le batteur Tony Allen au Gateshead Jazz Festival 2018.

C’est l’année du nonagénaire. Lee Konitz a fait des tournées en Europe, tandis que Sheila Jordan et Marshall Allen étaient en tête d’affiche du Festival international de jazz Gateshead. Je n’ai pas pu voir Mme Jordan mais j’ai pu assister à un superbe concert du Sun Ra Arkestra, dirigé par le saxophoniste alto Allen . Son fondateur est mort en 1993, mais sur cette preuve, l’Arkestra se comporte aussi brillamment – peut-être plus – que lorsqu’il était vivant.

Un spectacle impressionnant

Il s’agissait d’un spectacle impliquant à tous égards, musicalement et visuellement. Le spectacle de lumière était impressionnant et les membres d’Arkestra sont apparus dans leur équipement spatial caractéristique de l’ère prépollo, rappelant ce que Kodwo Eshun appelle un « trope hyperbolique pour explorer les termes historiques… des subjectivités de l’Atlantique noir ». Il fait référence au sous-texte politique afro-américain complexe. Certains ont suggéré que l’Arkestra sonne maintenant comme l’Ellington Orchestra. Eh bien, Râ s’est toujours référé à la tradition, mais ce n’est pas vrai – bien que cela aurait été bien pour moi. Le groupe comptait 11 musiciens dont Tara Middleton (chant, photo de gauche), Cecil Brooks (trompette), James Stewart (saxophone ténor), Knoel Scott (saxophone alto), Danny Ray Thompson (anches) et Elson Nascimento (percussions).

« Le Royaume du carré »

Allen est certainement un défenseur de l’esthétique de l’imperfection. Dans une interview d’il y a quelques années, disponible en ligne, il a commenté : « Si vous frappez un mineur relatif au lieu du 7e ou du 9e que vous êtes censé jouer, les gens du royaume de la place diront : « Ce n’est pas juste ! ».
Le « royaume du carré » est ce que j’appellerais des perfectionnistes, et Allen ne les aime pas : « Non ! Nous présentons les vibrations du jour, qui changent sans cesse. Je ne suis pas dans le carré, je suis dans le… » – et il a fait une spirale avec son index. Comme Allen l’a également commenté, il s’agit d’un groupe de spectacle – les joueurs dansent et chantent, et ne restent pas assis comme des musiciens traditionnels. À un moment donné, trois cornemuseurs ont défilé autour de l’auditorium. Allen  transmet cet héritage à sa jeune génération de musiciens de jazz, dont le saxophoniste Scott et le tromboniste Dave Davis.

C’est un aspect frustrant des grands festivals comme Gateshead, souvent remarqué, que les artistes que l’on veut entendre sont souvent programmés en parallèle. C’était vrai pour cette première soirée, alors qu’un remarquable ensemble de pianistes solistes se produisait en même temps qu’Allen et l’Arkestra, dans le Northern Rock Foundation Hall. (En même temps, je n’aurais pas hésité à entendre Chris Barber, âgé de 87 ans, dans le Hall 2. J’ai donc manqué le premier acte d’ouverture, la chanteuse britannique Zara McFarlane, pour attraper Alexander Hawkins. C’était un décor exploratoire, imaginatif et spontané. De retour à Hall One, j’ai attrapé un autre Allen – le maestro afro-beat Tony Allen – dans ce qui a été annoncécomme un hommage à Art Blakey. Allen était accompagné d’une section de cors jazzy (trompette et saxophone ténor), mais l’hommage semblait mal nommé, car je n’y entendais pas trop de hard bop. Tony Allen était le batteur de longue date de Fela Kuti et a aidé à créer le nouveau langage musical de l’Afrobeat : un mélange de jazz et de funk avec une haute vie ghanéenne et nigériane, des cors stridents et un contenu politique.
Bien que le hard bop n’était pas particulièrement évident, les subtilités de la batterie jazz l’étaient et j’ai été intrigué de découvrir dans une interview qu’Allen était influencé par le grand mais négligé batteur de la côte ouest Frank Butler, qui l’a inspiré à s’entraîner tous les matins sur des oreillers, faisant rebondir ses bâtons sur eux pendant qu’il roulait. « Cela ajoute de la flexibilité…. Certains batteurs ne savent pas ce que signifie jouer en douceur, ce n’est pas dans leur livre », a-t-il commenté. Cet ensemble a clairement indiqué qu’Allen sait ce qu’il signifie. Ce n’était peut-être pas l’une des performances les plus énergiques d’Allen, mais c’était bien d’entendre l’un des progéniteurs de l’Afrobeat avec un groupe très sympathique.

 

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